Posted by: Patricia Salkin | June 25, 2015

United States Supreme Court Strikes Down Local Non­commercial Sign Regulations

Editor’s note: Special thanks to Edward J. Sullivan of Portland, Oregon for this contribution.

​Reed v. Town of Gilbert ​ , No 13­502, June 18, 2015, involved one of 25 exemptions to  respondent’s general requirement that a sign permit be secured to display a sign. Those  exemptions are based on the content of the sign. The category at issue was a “temporary  directional sign relating to a qualified event,” which may be sponsored by a religious, charitable  or other non­profit organization. Signs in this category are limited in size (6 square feet), the  number which may be placed on property (4), and time (12 hours before and one hour after the  event).  Those signs are treated less favorably than ideological signs ( which may be 20 square  feet, allowed in any zone and unlimited in time) and political signs (which may be 16 to 32  square feet, depending on the status of the property, and allowed 60 days before and 15 days  following an election),

Reed, a church pastor, wished to advertise the times and location of his congregation’s  service, which were not not always in the same place, since there was no fixed church site. The  signs did not always contain a date and were in place outside the time limits of the regulations.  After accommodation failed, Reed filed a First Amendment claim in federal court. After two  rounds in the trial court and Ninth Circuit, relief was denied as the categories were deemed  content­ neutral so that no content ­based regulation occurred. The Supreme Court granted  certiorari.

Justice Thomas, writing for the court, said that content ­based regulations of expression were  presumptively unconstitutional and would only be upheld if shown to serve a compelling public  interest and narrowly tailored to achieve the same. He added that “content­ based” dealt with  either the topic discussed or idea the message expressed. Even content ­neutral regulations  would be subject to strict scrutiny if they cannot be justified without reference to the content of  the speech or shown to be adopted due to disagreement with the message conveyed.

The Court found the regulations content ­based as they depended on the message i.e. a  “qualifying event,” an ideological matter, an election) which triggered different regulations for  each category, thus triggering the strict scrutiny analysis. The Court found the justifications  accepted by the Ninth Circuit “unpersuasive.”

One justification was that the regulations were not motivated by disagreement with the  message; however the Court responded that motivation is irrelevant if the regulations were not  content­neutral, even if the regulation were facially neutral. Such a regulation may be  content­based even if it does not discriminate based on subject matter or viewpoints. In this  case the regulations single out specific subject matter (information on “qualified events), even if  it takes no position on those events, and allows signs relating to that event to be treated  differently than ideological or political signs ­­ a paradigmatic example of content­ based  discrimination.”  Another justification was that the regulations were content ­neutral as to  speaker and event.  The Court said the signs were based on their content, rather than the  identity of the speaker. Had the church or its pastor expressed an ideological message or
supported a candidate, the regulations would have been different. Thus they are content ­based.  There was no adequate justification for these regulations under a strict scrutiny analysis.  Respondent offered traffic safety and aesthetics, but the Court found the regulations “hopelessly  under-inclusive” as they did not deal with other signs causing similar effects, as they allied an  unlimited (in time) posting of ideological signs and a multitude of political signs at election time.

The Court asserted that the public had ample content ­neutral means to deal with aesthetics  and traffic safety ­­ by dimensional and physical limitations, for example and suggesting the  world would not end if more signs resulted from litigation. The Court also stated that some traffic  safety signs may survive strict scrutiny; however that issue was not before it and the differing  regulations on ideological, political and qualifying event signs were content­ based and did not  survive strict scrutiny. The Ninth Circuit decision was thus reversed and remanded.

Justice Alito, joined by Justices Kennedy and Sotomayor, concurred and further described  how signs may be constitutionally regulated, including limits on size, location, lighting,  attachment to other structures, regulation of moving messages, placement on public or private  property, differences based on zoning districts, onsite or off­site status, number of signs per  roadway mile, one­time signs or signs placed by government action following the Court’s  decision in ​Pleasant Grove City v. Summum , 555 U.S. 460, 467­69 (2009). This latter category  appears to exempt government signs on public property from content­neutrality requirements.

Justice Breyer concurred in the judgment, sounding caution in the formulaic use of strict  scrutiny in every content­based sign code distinction. While that analysts is helpful when a  public forum or viewpoint discrimination is involved, government programs almost always  involve content­discrimination, such as securities regulation, drug or energy ­conservation  labeling, reporting of child abuse or comic able diseases and the like, many of which do not  involve commercial matters. While he rejects watering down the strict scrutiny test, Justice  Breyer suggests it be a “rule of thumb” in most cases outside the public forum or viewpoint  discrimination areas to examine whether the regulation is disproportionate to First Amendment  interests in light of regulatory objectives. Such an approach would allow regulation of speech by  voters where courts “should hesitate to substitute judicial judgment for that of administrators.”  In  any event, Justice Breyer joined Justice Kagan’s concurrence in the Court’s judgment.

Justice Kagan’s, joined by Justices Breyer and Ginsburg, concurred in the judgment, pointing  out that numerous local sign codes exempt or permit various sign categories ­­ “pedestrian  crossing” or “George Washington Slept Here” being examples, which codes are now seen as  content­based and subject to strict scrutiny. She asked rhetorically whether a town had a  compelling state interest to say “George Washington Slept Here?”  Justice Kagan’s found the  traditional justifications for strict scrutiny may not apply in such low-­level situations, as they do  not interfere with the marketplace of ideas or impose viewpoint or subject matter limitations on  speech. If those concerns are not present and the risk is inconsequential, strict scrutiny is  unwarranted and sweeps too broadly than the actual harm to free speech interests. Justice  Kagan suggested the court exercise common sense, leaving intact laws that do not violate
these interests. She noted that in ​Members of the City Council v. Vincent ​ , 466 U.S. 789 (1984)  and more recently in ​City of Ladue v. Gilleo,  ​ 512 U.S. 43 (1994), the Court passed over such  distinctions and in ​City of Renton v. Playtime Theatres ​ , 475 U.S. 41, 46 (1986), the Court used  intermediate scrutiny to deal with distinctions between adult and other films shown by a movie  house.  Justice Kagan suggested using ​Ladue ​  here, under which the Gilbert code would. To  pass strict or intermediate scrutiny (“or even the laugh test”) as there was no coherent  justification for the distinctions made. There was no reason to apply strict scrutiny here and the  Court risks becoming the “Supreme Board of Sign Review” without any necessary First  Amendment justification.

Justice Kagan’s concerns are certainly justified. In the light of this decision, what is the  justification for distinguishing between commercial and non­commercial signs or between onsite  and offsite signs?  One must read the content of the sign to make such regulatory decisions if  regulation is to be done at all. The principal opinion suggests that traffic signs “may” survive  strict scrutiny, but what if the multitude of other public or private signs that are not traffic­related?  Perhaps ​Summum ​  will allow the public to use its proprietary and regulatory powers to deal with  some signs, but that response is insufficient to deal with the host of sign issues facing local  governments today.

​Reed v. Gilbert ​ , No. 13­502, June 18, 2015.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s


%d bloggers like this: